Giganotosauro

 

Il Giganotosauro, erroneamente chiamato Gigantosauro, è uno dei più grandi dinosauri carnivori 

 

Il "Giganotosaurus" o Giganotosauro (spesso chiamato erroneamente Gigantosauro che in realtà è un dinosauro erbivoro poco conosciuto) è stato uno dei dinosauri carnivori più grandi. Si aggirava in quella che oggi è l’Argentina durante il periodo tardo Cretaceo, circa dai 99,6 a 97 milioni di anni fa. Per lungo tempo, il T. Rex, il "re dei dinosauri", è stato considerato il più grande dinosauro carnivoro. Oggi, sembra che il Giganotosaurus sia stato leggermente più grande del T. Rex, sebbene anche lui rimanga ancora dietro allo Spinosauro, il più grande tra i dinosauri carnivori.

 

Grande, forte e veloce

Il nome Giganotosaurus viene dal greco gigas ("gigante"), notos ("vento del sud") e sauros ("lucertola") e quindi significa "lucertola gigante del sud"; il dinosauro è un membro della famiglia carcharodontosauridae ("lucertole con denti di squalo"). C'è solo una specie conosciuta di questo dinosauro, il Giganotosaurus carolinii. E 'vissuto da 99,6 a 97 milioni di anni fa, durante la prima fase del Cenomaniano, il tardo periodo Cretaceo, ovvero circa circa 30 milioni di anni prima del T. rex. Descritto per la prima volta in uno studio del 1995 sulla rivista Nature, il Giganotosauro era, al tempo, considerato il più grande dinosauro carnivoro. Il campione analizzato misurava fino ai 12,5 metri di lunghezza, dalla testa alla coda, e pesava tra 6 e 8 tonnellate.

Calcolare la massa partendo dai fossili è notoriamente difficile, ed una stima più recente pubblicata nel 2007 sul Journal of Vertebrate Paleontology suggerisce che il Giganotosauro poteva pesare fino a 13,8 tonnellate. Inoltre, gli scienziati hanno scoperto una mandibola parziale di Giganotosaurus che è dell'8% maggiore della corrispondente nel campione originale, secondo un articolo del 1998 sulla rivista Gaia. Stime basate su questo frammento di cranio e nuove informazioni sul dinosauro suggeriscono che questo grande predatore potrebbe essere stato lungo fino ai 13,2 m.


Il Giganotosauro camminava in posizione eretta su due gambe grandi e potenti. Potrebbe essere stato abbastanza agile grazie alla sua sottile coda appuntita, che probabilmente forniva l'equilibrio e la capacità di girare velocemente durante la corsa. I modelli suggeriscono che il Giganotosaurus poteva correre fino a 50 km/h, secondo un articolo del 2001 sulla rivista Acta Palaeontologica PolonicaIn confronto, un studio del 2011 sulla rivista PLoS ONE, calcola la velocità massima del Tyrannosaurus Rex intorno ai 40 km/h.

Come altri carcharodontosauridi, che comprendono il Mapusaurus e Carcharodontosaurus, il Giganotosauro aveva due braccia corte con artigli affilati alla fine delle sue "mani" a tre dita. Tuttavia, arti anteriori di carcharodontosauridi sono stati mal conservati, per cui l'anatomia delle braccia del Giganotosaurus non è ben compresa. “Questo rende difficile ipotizzare ciò che il dinosauro potesse fare con le sue appendici”, ha detto Juan Canale, un paleontologo argentino e tecnico Research Council (CONICET). "Dobbiamo aspettare il ritrovamento di fossili più completi!".

Il Giganotosauro aveva un cranio enorme giustamente proporzionato al suo grande corpo. Il cranio dell'olotipo di Giganotosaurus - il campione formalmente descritto nel 1995 - era lungo 1,6 m, secondo un articolo del 2003. Il calco (getto interno della scatola cranica) dell'olotipo è circa il 19% più lungo del calco delle dimensioni del suo parente più prossimo, Carcharodontosaurus saharicus; tuttavia, il volume del calco del Tirannosauro è ancora più grande, il che suggerisce che il Giganotosaurus aveva un cervello più piccolo del suo lontano ma ben più noto cugino.

 

Che cosa mangiava il Giganotosauro?

Gli scienziati ritengono che il Giganotosaurus mangiasse per lo più grandi dinosauri erbivori. A causa delle sue dimensioni, non ha avuto alcun predatore naturale. Il Giganotosauro aveva la capacità di uccidere prede vive. Naturalmente, come il T. Rex, Velociraptor e altri dinosauri carnivori, il Giganotosaurus è stato probabilmente un carnivoro opportunista che si nutriva anche di carcasse, se necessario.

Il Giganotosauro aveva gli stessi denti seghettati piatti che sono caratteristici di altri carcharodontosauridi, che gli permettevano di tagliare facilmente la carne della preda. Alcune stime suggeriscono che il dinosauro avesse una forza del morso diverse volte più debole di quella del T-Rex, il che suggerisce che il Giganotosaurus possa aver cacciatoaffettando” la preda invece di morderla - una tattica che gli avrebbe consentito di abbattere prede molto grandi.

In effetti,  nel 2014 Canale ed i suoi colleghi hanno presentato dei denti carcharodontosauridi associati a dei resti di Argentinosaurus (un sauropode), il più grande animale terrestre mai trovato. Ma se i carnivori abbiano preso tale preda gigante da soli non è chiaro. "E 'possibile che i carcharodontosauridi cacciassero in branco", ha detto Canale. Nel 2006, sette fossili di Mapusaurus sono stati trovati raggruppati in un unico sito, come riportato nella rivista Geodiversitas; "Non ci sono dubbi sul fatto che questo non è casuale, morirono insieme perché hanno vissuto come un gruppo", ha detto Canale. Questo comportamento di gruppo e la possibile caccia in branco potrebbe essere esteso anche a parenti stretti di Mapusaurus, tra cui il Giganotosauro.

 

Reperti fossili ed altre informazioni

Nel 1993, Rubén Dario Carolini, un cacciatore di fossili di dinosauro dilettante, ha scoperto il Giganotosaurus nella Provincia di Neuquén di Patagonia (Argentina meridionale). I fossili provenivano da giacimenti di una regione che è ora indicata come la Formazione Candeleros. Lo scheletro era completo circa al 70% e includeva il cranio, il bacino, ossa delle gambe e spina dorsale.

I paleontologi Rodolfo Coria e Leonardo Salgado chiamarono il dinosauro Giganotosaurus nel 1995, quando hanno descritto il dinosauro nel loro studioNatura”. Il nome della specie, Giganotosaurus carolinii, onora Carolini.

Nel 1988, il geologo argentino e paleontologo Jorge Calvo Orlando ha scoperto un secondo esemplare di Giganotosaurus, che consisteva della parte anteriore della mandibola sinistra. Mentre i resti di molti altri dinosauri sono stati scoperti in diverse fasi di sviluppo (giovani e adulti pienamente sviluppati) lo stesso non si può dire di Giganotosaurus. Inoltre, non è stato trovato nessuno scheletro completo di Giganotosaurus.

Ricordiamo nuovamente che il Giganotosaurus è un dinosauro differente dal Gigantosaurus, un sauropode meno noto scoperto in Inghilterra.